22 de septiembre, 2023

Currency wars

Por Jim Rickards

Llevo unos 50 años estudiando la economía monetaria. Todas mis investigaciones me han llevado a una conclusión: vamos a asistir al colapso del sistema monetario internacional.

Cuando digo eso, me refiero específicamente a un colapso de la confianza en las monedas de papel en todo el mundo. No es sólo la muerte del dólar o la desaparición del euro. Es un colapso de la confianza en todas las monedas de papel.

En el último siglo, los sistemas monetarios han cambiado cada 30-40 años por término medio. Antes de 1914, el sistema monetario mundial se basaba en el patrón oro clásico.

Efectivamente, 31 años después del fin del patrón oro clásico, en 1945, surgió un nuevo sistema monetario en Bretton Woods. El dólar fue designado oficialmente la principal moneda de reserva del mundo, una posición que sigue manteniendo hoy en día, aunque se está debilitando.

Bajo ese sistema, el dólar estaba vinculado al oro a 35 dólares la onza.

En 1971, Nixon puso fin a la convertibilidad directa del dólar al oro. Por primera vez, el sistema monetario no tenía respaldo en oro. Ahora se basaría en tipos de cambio flotantes, sin un ancla de oro.

Hoy en día, el sistema monetario existente tiene más de 50 años, por lo que el mundo necesita desde hace tiempo un nuevo sistema monetario.

Las sanciones sin precedentes que Estados Unidos y sus aliados impusieron a Rusia tras su invasión de Ucrania no han hecho sino acelerar el avance hacia un nuevo sistema monetario.

Las sanciones adoptan muchas formas y afectan a muchas áreas diferentes del comercio y los intercambios, pero lo que todas tienen en común es el uso del dólar estadounidense como arma principal.

Las naciones de todo el mundo se dan cuenta de que mientras dependan del dólar para mantener activos o comprar materias primas globales, estarán bajo el pulgar de quienes controlan los sistemas de pagos en dólares, que son básicamente los EEUU con alguna ayuda de los grandes bancos europeos y japoneses.

Las naciones también saben que, si bien Rusia es el objetivo actual de las sanciones, otras podrían ser fácilmente las siguientes. Si China aumenta la presión sobre Taiwán, por ejemplo, pronto podría ser también objeto de sanciones basadas en el dólar.

La única manera de escapar a las sanciones es escapar al dólar.

Esto explica en gran medida el rápido desarrollo de la nueva moneda de los BRICS, que se anunciará el mes que viene. Si no se produjeran las severas sanciones antirrusas impuestas por Estados Unidos y sus aliados, es muy poco probable que este movimiento estuviera teniendo lugar ahora mismo.

Esto no quiere decir que la tendencia anti-dólar sea un fenómeno reciente. No lo es. Lleva años en marcha. Sólo que las sanciones han acelerado enormemente el proceso.

Eso no significa que el dólar vaya a perder su estatus de reserva de la noche a la mañana.

Si se quiere ver hacia dónde se dirige el dólar en última instancia, hay que fijarse en la libra esterlina del Reino Unido.

Muchos observadores suponen que la conferencia de Bretton Woods de 1944 fue el momento en que el dólar estadounidense sustituyó a la libra esterlina como principal moneda de reserva del mundo. Pero la sustitución de la libra esterlina por el dólar como principal moneda de reserva mundial fue un proceso que duró 30 años, de 1914 a 1944.

La conferencia de Bretton Woods de 1944 no fue más que el reconocimiento de un proceso de dominio del dólar como moneda de reserva que llevaba décadas gestándose.

Como en el caso de la libra esterlina, el retroceso del dólar como principal moneda de reserva mundial no es necesariamente algo que vaya a ocurrir de la noche a la mañana.

Pero las sanciones sin precedentes en dólares contra Rusia han acelerado el proceso.

Y aunque es probable que el proceso sea relativamente gradual, ningún inversor debería sorprenderse si ocurre más pronto que tarde.

Es como la cita de la novela de Ernest Hemingway El sol también sale, de 1926.

Uno de los personajes pregunta: “¿Cómo te has arruinado?”.

“De dos maneras”, contesta el otro personaje. “Gradualmente y luego de repente”.

El dólar podría perder su estatus de reserva gradualmente y luego de repente.

Si quieres entender cómo hemos llegado hasta aquí, tienes que entender las guerras de divisas: qué son, por qué se libran y cómo acaban.

A continuación te muestro las respuestas. Siga leyendo.

Guerras de divisas

Las guerras de divisas son una de las dinámicas más importantes del sistema financiero mundial actual.

¿Qué es una guerra de divisas, en pocas palabras? Suele producirse cuando no hay suficiente crecimiento en el mundo para cubrir todas las obligaciones de la deuda. En otras palabras, cuando el crecimiento es demasiado bajo en relación con la carga de la deuda. Este es sin duda el caso hoy en día.

Cuando hay suficiente crecimiento, ¿le importa realmente a Estados Unidos que algún país del mundo intente abaratar un poco su tipo de cambio para fomentar la inversión extranjera? La verdad es que no. Es casi demasiado poco para preocuparse por ello.

Pero cuando no hay suficiente crecimiento para todos, de repente es como si un grupo de hambrientos se peleara por las migajas.

Nadie gana y todos pierden. Las guerras de divisas no crean crecimiento, sólo lo roban temporalmente a los socios comerciales hasta que éstos lo recuperan con sus propias devaluaciones.

En el mejor de los casos, las guerras de divisas ofrecen el lamentable espectáculo de países que roban el crecimiento a sus socios comerciales. En el peor de los casos, degeneran en brotes secuenciales de inflación, recesión, represalias y violencia real, ya que la lucha por los recursos conduce a la invasión y la guerra.

La actual guerra mundial de divisas comenzó en 2010. Mi libro La guerra de divisas se publicó poco después. Uno de los puntos que planteo en el libro es que el mundo no siempre está en una guerra de divisas activa. Las guerras de divisas no implican una lucha continua todo el tiempo. En ciertos momentos, hay batallas intensas, seguidas de períodos de calma, seguidos de batallas más intensas.

Pero cuando están activas, pueden durar mucho tiempo. Pueden durar cinco, diez, quince, incluso veinte años. Eso significa que esta moneda podría durar varios años más.

Pero es importante darse cuenta de en qué fase de la guerra de divisas estamos.

Ha habido tres guerras de divisas en los últimos cien años.

  • La Primera Guerra de Divisas abarcó el periodo de 1921-1936. Comenzó realmente con la hiperinflación de Weimar. Fue un periodo de devaluación sucesiva de la moneda.

En 1921, Alemania destruyó su moneda. En 1925, Francia, Bélgica y otros países hicieron lo mismo. ¿Qué ocurría en aquella época antes de la Primera Guerra Mundial de 1914?

Durante mucho tiempo antes de eso, el mundo había estado en lo que se llama el patrón oro clásico. Si tenías una balanza de pagos, tu déficit, lo pagabas en oro.

Si se tenía superávit en la balanza de pagos, se adquiría oro. El oro era el regulador de la expansión o contracción de las economías individuales. Tenías que ser productivo, perseguir tu ventaja comparativa y tener un buen entorno empresarial para conseguir realmente algo de oro en el sistema – o al menos evitar perder el oro que tenías. Era un sistema muy estable que fomentaba un enorme crecimiento y una baja inflación.

Ese sistema se rompió en 1914 porque los países necesitaban imprimir dinero para luchar en la Primera Guerra Mundial. Cuando terminó la Primera Guerra Mundial y el mundo entró en los primeros años de la década de 1920, los países querían volver al patrón oro, pero no sabían muy bien cómo hacerlo. En 1922 se celebró una conferencia en Génova (Italia) en la que se debatió el problema.

El mundo empezó antes de la Primera Guerra Mundial con la paridad. Había una cierta cantidad de oro y una cierta cantidad de papel moneda respaldada por oro. Entonces, la oferta de papel moneda se duplicó. Eso dejó sólo dos opciones si los países querían volver a un patrón oro.

Podían haber duplicado el precio del oro – básicamente reducir el valor de su moneda a la mitad – o podían haber reducido la oferta monetaria a la mitad. Podían haber hecho cualquiera de las dos cosas, pero tenían que llegar a la paridad en el nuevo nivel o en el antiguo. Los franceses dijeron: “Esto es fácil. Vamos a reducir el valor de la moneda a la mitad”. Y así lo hicieron.

Si viste la película de Woody Allen Medianoche en París, muestra a expatriados estadounidenses viviendo un estilo de vida muy elevado en Francia a mediados de los años veinte. Eso era cierto debido a la hiperinflación de Francia. No era tan mala como la hiperinflación de Weimar en Alemania, pero era bastante mala. Si tenías una modesta cantidad de dólares, podías ir a Francia y vivir como un rey.

El Reino Unido tuvo que tomar la misma decisión, pero de forma diferente a Francia. Allí, en lugar de duplicar el precio del oro, redujeron su masa monetaria a la mitad. Volvieron a la paridad anterior a la Primera Guerra Mundial.

Esa fue una decisión tomada por Winston Churchill, que era canciller de Hacienda en ese momento. Fue extremadamente deflacionaria. La cuestión es que cuando has duplicado la masa monetaria, puede que no te guste pero lo has hecho y tienes que asumirlo y reconocer que has destrozado tu moneda. Churchill se sintió obligado a vivir de acuerdo con el antiguo valor.

Redujo la oferta monetaria a la mitad y eso sumió al Reino Unido en una depresión tres años antes que al resto del mundo. Mientras que el resto del mundo entró en la depresión en 1929, en el Reino Unido empezó en 1926.

Menciono esa historia porque volver al oro a un precio mucho más alto medido en libras esterlinas habría sido la forma correcta de hacerlo. Elegir el precio equivocado contribuyó a la Gran Depresión.

Los economistas de hoy dicen: “Nunca podríamos tener un patrón oro. ¿No saben que el patrón oro causó la Gran Depresión?”.

Sí lo sé – contribuyó a la Gran Depresión, pero no fue a causa del oro. Fue por el precio. Churchill eligió el precio equivocado y eso fue deflacionario.

La lección de la década de 1920 no es que se puede tener un patrón oro, sino que un país necesita tener el precio correcto. Siguieron por ese camino hasta que, finalmente, fue insoportable para el Reino Unido, y devaluaron en 1931.

Poco después, Estados Unidos devaluó en 1933. Francia y el Reino Unido devaluaron de nuevo en 1936. Hubo un periodo de devaluaciones monetarias sucesivas y las llamadas políticas de “empobrecer al vecino”.

El resultado fue, por supuesto, una de las peores depresiones de la historia mundial. El desempleo se disparó y la producción industrial se desplomó, lo que creó un largo periodo de crecimiento muy débil o negativo.

  • La Primera Guerra Monetaria no se resolvió hasta la Segunda Guerra Mundial y, finalmente, en la conferencia de Bretton Woods.

Fue entonces cuando el mundo se sometió a un nuevo patrón monetario. La Segunda Guerra de Divisas se prolongó de 1967 a 1987. El acontecimiento fundamental en medio de esta guerra fue que Nixon sacó a Estados Unidos, y en última instancia al mundo, del patrón oro el 15 de agosto de 1971.

Lo hizo para crear empleo y promover las exportaciones para ayudar a la economía estadounidense. ¿Qué ocurrió en realidad? Tuvimos tres recesiones consecutivas, en 1974, 1979 y 1980.

Nuestro mercado de valores se desplomó en 1974. El desempleo se disparó, la inflación se descontroló entre 1977 y 1981 (la inflación estadounidense en ese quinquenio fue del 50%) y el valor del dólar se redujo a la mitad.

Una vez más, la lección de las guerras de divisas es que no producen los resultados que se esperan, que son un aumento de las exportaciones y del empleo y cierto crecimiento. Lo que producen es deflación extrema, inflación extrema, recesión, depresión o catástrofe económica. Esto nos lleva a la Tercera Guerra de Divisas, que comenzó en 2010.

¿Se dan cuenta de que he saltado por encima de todo ese periodo de 1985-2010, ese periodo de 25 años? ¿Qué ocurría entonces?

Era la época de lo que llamamos “Dólar Rey” o la política del “dólar fuerte”. Fue un periodo de muy buen crecimiento, muy buena estabilidad de precios y buenos resultados económicos en todo el mundo. No era un sistema de patrón oro ni estaba basado en reglas.

La Fed sí miraba el precio del oro como termómetro para ver cómo les iba. Básicamente, lo que Estados Unidos dijo al mundo es: “No estamos en un patrón oro, estamos en un patrón dólar.

“Nosotros, los Estados Unidos, estamos de acuerdo en mantener el poder adquisitivo del dólar y, ustedes, nuestros socios comerciales, pueden vincularse al dólar o planificar sus economías en torno a alguna vinculación al dólar. Eso nos dará un sistema estable”.

De hecho, eso funcionó hasta 2010, cuando Estados Unidos rompió el acuerdo y básicamente declaró la Tercera Guerra de Divisas tras la crisis financiera.

Los precedentes históricos son suficientemente aleccionadores, pero los peligros actuales son aún mayores, incrementados exponencialmente por la escala y la complejidad de los vínculos financieros en todo el mundo.

Aquí estamos en 2023 y aún continúan. Y con la inminente moneda de los BRICS respaldada por oro, están a punto de acentuarse.

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